Lectura de quadres: Thomas Coles Oxbow

Advertiments ambientals d'una obra d'art clàssica

L’art és un lloc on s’inscriuen i experimenten idees. Les activitats humanes poden semblar boniques o destructives segons la presentació de l’obra.

La pintura de Thomas Cole d’un arc de bou a la vall del riu Connecticut té un costat clar i fosc. La tempesta que travessa el costat esquerre del quadre –una tempesta que ha passat– contrasta tonalment amb l’extensió assolellada que deixa enrere.

Cole era molt bo en la composició dramàtica.

A més, el que hi ha a l’ombra es troba en primer pla, de manera que la llum groga que s’estén per les terres baixes més llargues emfatitza la impressió d’espai i obertura. Les planes il·luminades pel sol estan ocupades per una escena de pastors de camps i terres de conreu, cosa que suggereix les perspectives de paisatgisme per al desenvolupament de la nació nord-americana: la terra es llaura en camps, s’han construït cases, surt fum des de les xemeneies i, a la llunyania, turons, clarianes d’arbres va cicatritzar els vessants.

L’elevat punt de vista des del mont Holyoke ofereix un panorama ampli, de manera que els espectadors estan convidats a obrir els ulls a la bellesa i l’amplitud de l’escena. Si la imatge conté pors sobre el destí del medi natural, haureu de mirar una mica més de prop per veure-les.

A la superfície, Cole va pintar una meravella natural: el sinuós curs d’un riu a través d’una vall profunda amb els canvis dramàtics de les condicions meteorològiques que donen a l’artista la sensació d’haver “capturat” un moment fugaç. En realitat, Cole va treballar principalment al seu estudi i va anar desenvolupant les seves imatges a partir d’esbossos.

Detall de

L’artista, pintat el 1836, va crear una visió d’un paisatge en estat de transformació. De fet, la pintura proporciona tres períodes de temps superposats: l’aparició ràpida d’una tempesta que arriba i surt en qüestió de minuts o hores; la neteja d’arbres i zones salvatges que hauran de ser substituïdes per l’agricultura i les ciutats, procés que té lloc al llarg d’anys i dècades; i el procés geològic molt més lent d'un riu que flueix per terra plana i s'enfila lentament, creant corbes que acaben convertint-se en arcs de bou, el gran meandre de ferradura que dóna tema a la pintura.

L’obra es va mostrar per primera vegada a l’Acadèmia Nacional de Disseny el 1836 amb el títol View from Mount Holyoke a Northampton, Massachusetts, després d’una tempesta. Pintar el paisatge americà era una nova faceta de l’art americà. Un cop vist com un lloc de perill i necessitat, és una paradoxa del paisatge americà que només va ser tractat com un espectacle de bellesa quan va ser amenaçat per la humanitat. Aquest, per descomptat, és el destí de totes les zones naturals. De la mateixa manera que l'art paisatgístic europeu va ser una resposta a la urbanització del segle XVIII i a la il·lustració científica, l'art paisatgístic nord-americà es va endur quan la frontera nord-americana es va avançar cap a l'oest cap al desert.

Cole va ser membre fundador de la Hudson River School, un grup d'artistes que van explorar la vall del riu Hudson i les serralades circumdants. Segons la tradició dels pintors de paisatges romàntics europeus com Claude Lorrain i John Constable, l’escola del riu Hudson ha registrat la desaparició del desert i la presència creixent de la civilització moderna com a fenòmens simultanis i, de vegades, harmònics.

La pintura de Cole, més coneguda com The Oxbow, crida la nostra atenció amb contundència sobre aquesta línia límit: la pintura es talla a la meitat al llarg de la diagonal i connecta una imatge de naturalesa "indomable" amb un assentament pastoral que inclou el que Cole anomena “Una unió del pintoresc, el sublim i el magnífic. "

Detall de

Què volia pintar Cole aquí? Es tracta d’una celebració del domini de la humanitat sobre la terra o d’una advertència d’un entorn antic i amenaçat?

Des del començament del segle XVIII, la relació entre art i natura ha estat objecte de moltes discussions. Al llarg del segle hi va haver canvis irreversibles en la manera com molta gent tracta la natura. Cada vegada hi ha menys gent que treballava al camp a mesura que avançava la urbanització. El progrés científic ha revisat la perspectiva de la natura com a símbol i portador d’emblemes en un sistema classificable. L’apropiació de terres salvatges a zones funcionals i regulades va fer que l’àmbit de la "naturalesa real" fos eliminat encara més.

Cole es trobava a la imatge, una figura minúscula amb un barret en primer pla i es va asseure a un cavallet. Detall de

Cole va viure en un moment en què la diversitat i la grandesa de la natura se celebraven per les seves propietats "sublims", però la doma de la natura era igualment valorada pels seus beneficis per a la societat. La pintura de Cole té èxit perquè combina aquests valors possiblement contradictoris en un tot unificat.

Si això sembla una conclusió ambigua, crec que és possible detectar una greu advertència a la pintura de l'arc de bou de Cole. Al costat del desert, veiem una línia d’arbres nodrits enmig d’un bosc espès de verd impenetrable. La natura i la civilització es representen com a oposats diferents que no existeixen un al costat de l’altre. Els arbres trencats i una tempesta enorme ens indiquen que el desert està amenaçat i que el culpable és l '"arcàdia" del cultiu.

Per subratllar l’abast del dilema, Cole va afegir una altra nota. Al turó del fons es formen lletres hebrees, un detall que no es va notar fins moltes dècades després de la primera exposició del quadre. Des del nostre punt de vista es diu Noè (נֹ֫חַ). Capgirat, com si des de la perspectiva de Déu, es formés la paraula Shaddai "El Totpoderós".

Detall de

Des d’una perspectiva del segle XXI, la pintura ens ha de recordar que fa temps que vam fer retrocedir la frontera del medi natural. Les activitats de la societat dominant actual estan físicament i psicològicament cada vegada més allunyades de la natura. Aquesta distància crea la distància necessària perquè el medi natural sigui una zona on es puguin projectar idees i ideals i perquè els efectes reals de la destrucció humana siguin cada vegada més difícils de veure.

La pintura de Cole ens dóna accés a un moment en què la tensió entre l’home i la natura era un drama més fi. Il·lustra les pors que van precedir el nostre món modern. Com a tal, ens hauria d’animar a fer una pregunta senzilla: quant de temps podem transcendir les fronteres humanes a costa de reduir la fauna salvatge?